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讲述“从鱼到人”的中国故事
来源:光明网      2016年03月30日 

  从古至今,“我们从哪儿来?我们往哪里去?”似乎一直就是一个永恒的问题。这是一个科学问题,但人们往往把它提升到了哲学的高度。千百年来,人类从未停止过思考和探索的脚步,苦苦追寻其中的奥秘与真谛。十九世纪中叶,达尔文的《物种起源》《人类的由来》相继问世,第一次从科学的角度令人信服地向世人表明生物进化,万物共祖,自然选择是推动生物演化的主要动力和机制,而且作为哺乳动物大家庭的一员,人类的起源和演化也不例外。

  一百多年过去了,尽管面临过种种的挑战,达尔文的进化学术依然屹立不倒,不仅如此,遗传学、古生物学、地质学、分子生物学的发展极大丰富了进化的理论。著名的进化生物学家Jerry Coyne曾这样写道:“现代古生物学的累累硕果已经彻底证实了达尔文的理论。”在这一系列的累累硕果中,来自中国的化石,特别是最近20年的成就,无疑最为醒目。大量关键时期、过渡类型的化石的发现和研究在国际上不断掀起阵阵波澜,为世人讲述一个接一个的生命演化的“中国故事”。

  最近,中英双语图书《征程:从鱼到人的生命之旅》由中国科学技术出版社(暨科学普及出版社)出版,可谓恰逢其时,《自然》杂志亦及时发表了著名恐龙专家徐星撰写的书评。本书的三位作者均来自中国科学院古脊椎动物与古人类研究所,但却是一个跨国的组合:加拿大籍的Corwin Sullivan是哈佛毕业的博士,王原长期兼任中国古动物馆的馆长,澳大利亚籍的Brian Choo不仅是一名古鱼类专家,而且还擅长科学艺术创作。三位严谨的学者,在承担各自繁重科研任务之余,历时两年合作完成这部科普著作,本身就足以令人称道。

  作者精心挑选并介绍了在脊椎动物5亿多年的演化历史中,15个最具代表性的中国的化石宝库,如产出了“第一条鱼”的寒武纪的澄江生物群,来自贵州三叠纪的海洋爬行动物,产出了大量带羽毛恐龙的热河生物群,发现于北京周口店的北京猿人遗址等,并且还穿插介绍了九次代表性的演化大事件——从脊椎骨的起源一直到人类的出现,因此从鱼到人的演化脉络清晰明了。本书可谓浓缩了中国古生物学近百年成果之精华,其中自然包括了大量最新的研究成果。从一个个有趣故事的背后,读者还可以了解到为什么中国的化石,特别是最近20年来的重要发现,在研究脊椎动物的演化过程中扮演了十分重要的角色。

  本书的另外一个特点是配有大量精美的插图,除了化石产地、重要人物、化石标本、生物结构示意图外,还包括了大量灭绝动物的彩色生活复原图。尤其值得一提的是,本书作者之一的Brian Choo亲手绘制了书中一些最引人注目的插图,包括几个全彩复原的生物群场景,从而尽量保证了复原的科学性。

  诚如作者在后记中写到的那样,在书稿的撰写过程中,作者最感困惑的就是内容的取舍,中国的化石宝库是如此丰富,但限于书的篇幅,并尽可能考虑在演化不同阶段上起关键作用的化石,最终还是有不少有名的中国化石没有被收录到书中。

  总之,在我看来,这是迄今为止我所知道的,基于中国的精美化石宝库描绘“从鱼到人”的故事中,内容最为丰富、最具权威性,并且最有趣味的一本书。本书装帧精良,文字也尽可能做到了通俗易懂。我有理由相信,这本书将成为经典,并为世界各国、不同年龄段的读者所喜爱。

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